글로벌 최종 용도 시장은 세라믹 및 유리 31%, 배터리 23%, 윤활유 9%, 공기 처리 6%, primary aluminum 생산 6%, 연속 주조 4%, 고무 및 열가소성 수지 4%, 제약 2%, 기타 용도 15%로 구성되어 있습니다. 충전용 리튬 배터리가 휴대용 전자 기기 및 전기 공구에서 사용량이 증가함에 따라 최근 수년간 배터리로 사용되는 리튬의 증가세가 두드러졌습니다.

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칠레는 세계 최고의 리튬 생산국이며 아르헨티나, 중국 및 미국 또한 주요 생산국입니다. 호주와 짐바브웨는 리튬 정광 주요 생산국입니다. 미국은 리튬 광물 및 화합물의 최대 수입국이자 부가가치가 높은 리튬 물질의 최고 생산국입니다.

2010년 리튬을 기반으로 한 제품들이 출시되면서 시장의 상황은 개선되었습니다. 주요 리튬 생산국의 영업규모는 2010년 중반을 기준으로 이전보다 30% 이상 향상된 것으로 나타났습니다. 배터리, 세라믹 및 유리, 윤활유, 기타 산업용 최종 용도 시장에서 리튬 소비가 모두 증가했습니다. 칠레의 최고 리튬 생산업체는 2010년 리튬 가격을 20% 내렸습니다. 다수의 신생 기업이 세계 곳곳의 광구에서 리튬 탐사를 추진했습니다. 아르헨티나, 호주, 볼리비아 및 캐나다와 마찬가지로 네바다에서도 많은 광구들이 임대나 매매 계약을 맺고 탐사 작업을 해왔습니다.

미국에서 유일하게 가동된 리튬 카보네이트 플랜트는 네바다의 염수 추출 사업이었습니다. 수면 밑에 있는 염수는 경석의 채광 및 처리비용과 비교시 생산 비용이 저렴하므로 리튬 카보네이트 생산용 주요 원자재로 사용되어 왔습니다. 칠레에 있는 염수 추출 기업 두 회사가 세계 시장을 지배하고 있으며, 아르헨티나에 있는 염수 광상 시설에서 리튬 카보네이트와 리튬 클로라이드를 생산합니다. 아르헨티나에서는 추가로 염수 추출을 담당할 플랜트 두 곳을 건설하고 있습니다. 세계적으로, 채광 방식의 리튬 자원은 대부분, 리튬 카보네이트 및 기타 리튬 화합물용 공급 원료보다는 세라믹 및 유리 제품에 정광으로 직접 사용됩니다.

고급 운송수단용 배터리용으로 적합한 리튬의 품질을 개선하려는 노력의 일환으로 미국 내 유일한 리튬 생산 회사는 노스캐롤라이나에 배터리 등급의 리튬 수산화물을 포함한 리튬 추출 시설 확장 사업을 시작했습니다. 이 프로젝트을 실시하기 위한 자금의 일부분은 미국 에너지부로부터 지원을 받았습니다. 최근 설립된 호주의 리튬 정광 생산업체는 웨스턴 오스트랄리아에서 리튬 정광 생산 사업을 시작했습니다. 아시아 시장 공급용으로 중국에서 리튬 정광이 배터리 등급의 리튬 카보네이트로 변환될 예정입니다. 호주 최고의 리튬 정광 채광업체가 칠레의 리튬 염수 추출 사업을 개발하기 위해 신생 리튬 염수 채광 업체와 합병을 단행했습니다.

배터리, 특히 충전용 배터리는 잠재적 성장율이 가장 높은 리튬 화합물 사용처입니다. 충전용 리튬 배터리의 수요는 무선용 기기, 휴대용 컴퓨터, 휴대전화 및 비디오 카메라용으로 충전용 비리튬 배터리에 비해 계속해서 시장 점유율을 앞서왔습니다. 주요 자동차회사들은 하이브리드 전기자동차, 즉, 내연기관과 배터리를 동력원으로 하는 전기 자동차용 리튬 배터리 개발을 계속하고 있습니다. 이 자동차의 차기 세대는 리튬 배터리를 사용할 수 있을지 몰라도 현재 판매되는 상업용 하이브리드 자동차는 대부분 다른 유형의 배터리를 사용하고 있습니다. 충전이 불가능한 리튬 배터리는 계산기, 카메라, 컴퓨터, 게임기, 시계 및 기타 장치에서 사용됩니다.

기술력을 갖춘 아시아의 기업들은 배터리 산업용 리튬을 자사에 안정적으로 공급하기 위해 타국의 리튬 개발 사업에 계속 투자하고 있습니다. 리튬 카보네이트가 리튬 이온 배터리 구성 부품 가운데 가장 비용이 적게 드는 부품이므로 가격의 차이나 생산의 효율성이 문제가 아니라 다수의 리튬 가운데 어떤 리튬을 안정적으로 공급할 것인가가 관건입니다. Geological Survey, Mineral Commodity Summaries, 2011년 1월호.

출처
U.S. Geological Survey, Mineral Commodity Summaries, 2011년 1월호.